科技行业要用AR“终结”手机时代 苹果或引领“增强现实革命”

2月20日上午消息,据报道,智能手机和移动互联网改变了世界,然而智能手机销量已经连续两年下滑,呈现颓势,科技行业开始寻找“后手机时代”的主流消费电子或个人计算产品。而这一次,曾经发明了iPhone的苹果再一次成为行业的关注对象。

2007年,苹果推出了iPhone。

苹果实际上并未发明智能手机,Palm和黑莓等公司在苹果之前早已经销售智能手机多年。不过,苹果推出了全新的计算工具交互方式,如今,随时随地上网、手指轻松触屏操控、手机App界面已经变得司空见惯。不过在2007年,这些创新颇具革命意义。

智能手机是科技行业的一场“地震”,创造了全新的商业模式,智能手机取代了数码相机、车载GPS导航等设备,手机应用催生了规模达1000亿美元的大市场。

不过,根据科技市场研究公司高德纳(Gartner)的数据,智能手机销量已经连续两年下滑,这种产品已经变成了旧闻。

科技行业下一次的豪赌是一种名为“增强现实”(AR)或是“混合现实”的技术。通过在人眼面前叠加计算设备,这将会带来新的视觉体验和行业愿景。

增强现实和虚拟现实有所不同。虚拟现实把用户沉浸在完全由计算机生产的奇幻世界中,而增强现实则是把计算机生成的文字和图像叠加到真实世界中。

一些行业观察家和厂商认为,就像过去重新发明智能手机一样,苹果有很大可能带领一场“增强现实革命”。过去几年里,苹果一直在研发增强现实原型设备,最近媒体报道称,苹果最早可能在2022年推出增强现实硬件,定价高达3000美元。

不过,苹果并不是唯一一个关注增强现实的厂商。所有的科技巨头也已经登上了增强现实的列车,比如微软、谷歌、Facebook和亚马逊。

过去,未来学家或者影视编剧曾经用神奇的“计算机眼镜”描绘新世界的场景。比如美剧《黑镜》中,人们可以把某些人“踢出”自己的视觉。而在更正面的应用场景中,人们可以用新设备随时随地显示希望看到的信息。

今天,增强现实的一些应用较为平淡,比如任天堂的手机游戏《PokemonGo》,以及苹果的“Ruler”软件。这些增强现实应用使用了智能手机的屏幕和摄像头,免去佩戴其他头戴设备的麻烦。另外,还有少数的公司开发行业使用的增强现实眼镜,比如制造业或是医疗行业。

“ARtillery Intelligence”的科技分析师兼创始人布兰德(Mike Boland)在最近的一份报告中表示:“我们现在处于一个空间计算革命周期,这不算是2016年左右行业鼓吹的革命性平台变迁,对于我们日常生活工作,这种新技术并不是所宣传的神奇妙方。但是在更窄的意义上,对于特定的用户场景和行业领域,这种新技术是具有变革意义的。”

许多科技巨头正准备把增强现实发展为后手机时代的主流技术。

苹果

迄今为止,苹果从未对外证实自己在开发增强现实头戴设备或是眼镜,然而iPhone带来的巨大成功和地位,让苹果成为增强显示领域最引人关注的公司。

上述分析师布兰德表示,如果苹果能够推出增强现实眼镜,考虑到该公司过去普及推广新技术的记录,这将会定义这一行业的命运。

一家财经媒体上个月的报道称,苹果的第一款增强现实设备可能最早明年上市。这款产品内置电池,主要功能为虚拟现实,但是内置的摄像头可以支持增强现实功能。报道称,苹果这一设备定价数千美元,产量不高,更多意义是面向软件开发者的实验平台,而不是最终发售的主流电子产品。

最终,苹果可能会吸取从虚拟现实设备中获得的经验,用于未来开发重量轻的AR眼镜(配置透明屏幕)。不过上述报道也指出,苹果项目面临技术难关,包括零部件微型化,以及透镜技术。

对于增强现实来说,显示技术是另外一个限制因素。目前市面上销售的透明显示屏视野太窄,可以显示图片,但是亮度不足无法满足日常使用。另外现有屏幕更适合全天佩戴场景。

据报道,苹果已经在解决这一问题。该公司正在和芯片代工伙伴台积电进行合作,开发一种全新的增强现实显示屏,这种显示屏将直接“印刷”在晶圆上(晶圆是芯片的基层)。

如果苹果最终在AR显示技术上获得突破,尤其是这种技术由苹果自己而不是供应商所掌握,苹果将会在增强现实领域获得多年的领先优势,这一幕像极了当年的iPhone。

当然,增强现实的发展离不开挖掘硬件潜力的软件,苹果已经在为软件应用奠定基础。

2017年,苹果推出了增强现实软件包“ARKit”,其中的工具可以让软件开发者确定手机摄像头看到的某个物体或者一堵墙有多远、手机是否在移动,或是在人体图像中识别出四肢。

宜家、塔吉特(美国百货商)和亚马逊公司已经在使用ARKit,尤其是查看某个家具是否符合自家房屋尺寸。眼镜电商“Warby Parker”可以通过软件进行产品试穿。Snap(移动聊天工具Snapchat母公司)使用了iPhone 3D传感器,改善变脸滤镜功能。不过迄今为止,获得广泛应用的ARKit应用软件寥寥无几。

苹果在智能手机中增加的一些硬件披露了未来增强现实头戴设备的未来。比如2020年推出的高配版iPhone在摄像头中搭载了先进的激光雷达传感器(Lidar)。这些传感器能够确定物体距离,目前已被用来实现有趣的滤镜和照片特效。如果和更先进的头戴设备搭配,激光雷达的应用潜力巨大。另据报道,苹果在自家的增强现实头戴设备中也在考虑搭载激光雷达。

如果想了解苹果在某项新技术上的投资,不妨来看看他们收购的公司。苹果过去已经收购了增强显示领域的诸多公司,包括一家研发透明光学设备的企业,一家头戴设备制造商,以及为增强现实和虚拟现实研发软件和内容的公司,比如konia Holographics、Vrvana、Metaio、Emotient、Flyby Media、Spaces和NextVR。

谷歌

早在2013年,谷歌就推出了“谷歌眼镜”,从而成为第一家推出头戴式计算机设备的科技巨头。这一产品定价1500美元,主要面向计算机行业人士和早期发烧友(谷歌所称的“探索者”)。

和后来的概念发展相比,谷歌眼镜更轻便、功能更简单。这一产品没有强大的处理能力,无法在真实世界画面上叠计算机机图片。谷歌眼镜配置了一个摄像头,在右侧配置了一个低分辨率的透明显示屏,可以显示少量的信息,使用起来类似一个头戴的智能手表。

令人意外的是,谷歌眼镜招来了外界的猛烈批评,因为设备内置了摄像头,可以拍摄视频,这让其他人感觉到被监控。2014年,一名佩戴谷歌眼镜的女士在美国旧金山一个酒吧门口找到了攻击,原因就是设备侵犯他人隐私。

2015年,谷歌暂停了眼镜项目,后来产品转型,主要面向行业用户。去年,谷歌开始通过外部代理商以999美元的价格销售新一代的谷歌眼镜。

新版本谷歌眼镜的一个重要应用是“Augmedix”,可以利用摄像头减轻医生工作负担。谷歌眼镜的摄像头将会记录医生和病人的互动过程,数据提交给病历人员,他们将提取重要信息记入病历中。

去年,谷歌还收购了一家名为“North”的加拿大公司,该公司主要生产定价1000美元的轻量智能眼镜。

微软

2015年,微软发布了增强现实头戴设备Hololens,第二年销售第一版产品。目前销售的是第二版,定价3500美元。不过这是一种面向企业的小众设备。

在官方网站上,微软宣称Hololens主要用于制造、零售、医疗健康等行业。比如在工厂里,这款设备可以培训员工如何操作一台复杂设备或是维修。另外零售商可以消除大量库存或者昂贵的样品,用Hololens给消费者展示商品。

微软软件商店中一共有343款Hololens软件,但没有一款是知名应用。许多软件只不过是简单的演示,比如圣诞蛋糕或是焰火照片。

在相关领域微软进行了大手笔并购。比如在2018年收购了虚拟现实社交网络公司“AltspaceVR”。在发布Hololens之前,微软斥资1.5亿美元从一家智能眼镜先驱企业中收购了知识产权。

时至今日,微软没有披露过Hololens头戴设备的销量或者营收。

Facebook

Facebook掌门人扎克伯格是增强现实技术最积极的“鼓吹者”。去年,他表示:“虽然我认为智能手机依然是这十年的主要设备,但是2020年代的某个时点,我们将会在增强现实眼镜上获得突破,这将会重新定义我们和这种技术的关系。”

Facebook对于增强现实的热情,一部分来自于目前对于其他厂商的智能手机平台的依赖性。多年以来,Facebook炮轰苹果对于iPhone的控制,最近,Facebook和苹果的关系恶化,原因是iOS隐私采集的调整将会影响到Facebook的移动广告收入。

如果Facebook能够发明下一个平台,它可以自行制定规则。

扎克伯格预言增强现实将带来社会变革,比如依靠软硬件,人们可以在任何地方居住,选择任何工作。

虚拟现实是增强现实的关联技术,而Facebook已经是虚拟现实领域的领导者。2014年,Facebook斥资20亿美元收购了Oculus,这次收购成为一声号角,引发了全世界科技行业对于虚拟现实的投资浪潮。最新一代的Oculus头戴设备配置了摄像头,定价300美元。市场研究公司SuperData的数据显示,该设备去年12月卖出100万台。

据悉,虚拟现实头戴设备上搭载了前置摄像头,具备计算能力,因此可以模拟增强现实,在真实世界画面上叠加信息。在最新款Oculus设备中,这一功能被称为“穿透(Passthrough)。苹果也可能采取类似的路线。

据媒体报道,Facebook正在和太阳镜知名厂商Luxottica合作,研发一款轻量版AR眼镜,准备在2021年发布。

Facebook内部还有一个名为“Aria计划”的眼镜项目,不过主要是面向研发领域,这种眼镜没有复杂的AR屏幕,可以录制视频、音频,跟踪眼球移动,记录位置数据。

亚马逊

在公开场合,亚马逊并未表现出对于增强现实的浓厚兴趣,不过该公司已经在销售名为“Echo Frames”的智能眼镜,设备并无显示屏,用户完完全全依靠亚马逊的语音助手Alexa进行交互。

过去,亚马逊还从多个角度挖掘增强现实市场。去年秋天,亚马逊推出了一个名为“亚马逊增强现实”的软件,但是实际上,这并不是正儿八经的软件,而仅仅是扫描亚马逊商品包装盒上的二维码来激活小游戏,比如把包装盒变成一辆赛车,或是给宠物狗带上太阳镜等。

上述软件的描述写道:“增强现实提供了重新利用亚马逊包装盒的有趣方式,直到你决定扔进垃圾桶。”

亚马逊其他的增强现实软件可以让用户提前在家中匹配准备购买的家具。

实际上,亚马逊在增强显示领域有一些优势。比如该公司在计算机视觉领域(从照片或视频中识别物体等)拥有丰富经验,该公司也有行业领先的语音助手,可以和头戴设备深度整合。

亚马逊还有大量的仓库员工,可以成为AR眼镜的早期用户。比如一个经常宣传的场景是通过计算机图片的帮助,眼镜可以让仓库选货员更快速找到某种商品。

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